纪念Denis Ritchie

两年前的10月份,IT业界先后失去了两个重要的人物。第一个不用多说,他就是苹果公司的创始人之一Steve Jobs。伴随着iPhone 4和iPad 1在中国流行,Steve几乎成为在太平西岸的这个古老的国家里家喻户晓的传奇。Steve以其敏锐地艺术直觉和天才的商业眼光, 不仅让苹果这个在他离开后奄奄一息的公司成为市值最高、拥有现金流最多的公司,更是开辟了一个崭新的电子消费产业模式。而第二个,却是除了IT界其他行业鲜有人知的一个先驱,他就是UNIX操作系统和C语言的发明人,1983年图灵奖的获得者Denis Ritchie。

Denis的传奇始于1969年Multics项目失败。尽管贝尔实验室退出了这个项目,Denis和他的同事Ken Thompson还是在Multics的设计理念上做出了一些必要的简化,开发出了一个至今影响深远的操作系统UNIX。UNIX最早用B语言开发,很快Denis和Ken意识到B语言在操作系统开发上的局限性。1972年他们发明了C,意思是B语言的后继,他们用C语言重写了UNIX。从他们开始,所有能够用的操作系统,包括Windows、Mac OSX和Linux,它们的内核都是用C和少量汇编写成。尽管C语言是为了编写操作系统而发明,但它的简单和高效,使它的用途不仅仅在编写操作系统上。所有与操作系统紧密交道、系统资源有限、需要程序性能的地方,都能够见到C语言的影子。直到现在C语言仍在编程语言排名中稳居前三。C之后的编程语言,C++、java、javascript和PHP等等,其语法和表达无不源于C。A Brief, Incomplete, and Mostly Wrong History of Programming Languages这篇趣文中介绍λ算子和Pascal语言的时候都说到评论家批评他们都是“it is insufficiently C-like”,但是“This criticism occurs in spite of the fact that C has not yet been invented”!由此可见C语言影响之大,以至于后来发明一门新的编程语言,语法像不像C都成为判断这门语言好坏的标准了。

与Steve不同,Denis为人低调,一生都在贝尔实验室就职,直到实验室被阿尔卡特收购才退休。Denis终生未婚。当他的老朋友在2011年10月12日去新泽西州他所住的公寓拜访他时,才发现他已过世。Denis生前不为外人所知,逝去也是默默无闻。然而他对人类社会的贡献远远大于他所得的荣誉。我并不想比较Steve和Denis谁对社会贡献更大,只是想缅怀这位令人尊敬的逝者并向和Denis一样的那些至今活跃在一线的先驱们致敬。

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